本文介绍了OneWeb的前生今世、OneWeb从破产到”起死回生“再到如今的最近发展现状以及OneWeb的”复活“对SpaceX的影响。OneWeb是谁?OneWeb为什么破产?OneWeb是如何“起死回生”的?OneWeb将会“东山再起”吗?OneWeb的“复活”将会威胁到SpaceX的地位吗?

一、OneWeb是“谁”?

OneWeb是一家位于英国的全球通信公司,其总部位于伦敦,但大量业务位于美国。该公司一直在建造一个低地球轨道卫星网络,以为城市以外的偏远地区提供互联网服务。其以前被称为WorldVu Satellites,由格雷格·威勒(Greg Wyler)于2012年创立。在2015年至2020年期间,OneWeb的 Satellite constellation一直被视为是SpaceX自发射的Starlink星座最有力的竞争者之一。

此前,他们于2019年使用联盟-2号运载火箭首次发射了6颗卫星进入低地球轨道,又在今年破产前的2月和3月分别将34颗卫星送入其中。按照原计划,OneWeb 将在 2021 年完成 648 颗卫星部署,最终实现 1980 多颗卫星的全球覆盖。

二、OneWeb之“死”

2020年3月,当时被视为SpaceX在卫星宽带市场上最强劲的竞争对手之一的OneWeb已经成功将发射了 74颗卫星。然而,谁也没有预料,就在3月,OneWeb在发射完第二批卫星一周后宣布破产。此前,OneWeb 已从软银集团、空客和高通等股东那里融资约 33 亿美元。

OneWeb破产的原因就是缺少资金。OneWeb 当时指出,主要是新冠病毒疫情导致的市场动荡,使得该公司未能获得所需资金。在疫情的外生冲击下,2020年许多企业断臂自救。其中,OneWeb的最大的融资者之——软银,在面对太空放星的这个无底洞,投了20亿美元之后,决定放弃,及时止损。处于疫情流行、股市大跌及未能筹集到足够的资金等原因,OneWeb于2020年3月下旬宣布破产。

三、OneWeb之“起死回生”

2020年11月,OneWeb终于从破产及重组的程序中退出。

印度电信大亨苏尼尔.米塔尔的Bharti Global公司和英国中央政府联手牵头组织了超过十亿美元的投资(各出资5亿美元接收),这两家新投资者各自持有OneWeb公司股份和董事会的42.2%。OneWeb因此重申了他们要继续建立卫星星座的意图。预计该交易将于今年年底前完成,OneWeb 当前投资者将保留 10% 的股份。

苏尼尔认为钱不是问题。OneWeb破产时的资金缺口在 20 亿到 25 亿美元之间,其中一半将由苏尼尔旗下的巴蒂电信和英国政府承担。苏尼尔雄心勃勃的计划是,18个月内,OneWeb 的卫星网络将覆盖全球,为企业客户提供互联网宽带服务。

而英国是想依靠OneWeb 组建新的国家导航系统。当前,欧洲使用伽利略系统为全球用户提供定位、导航和授时服务。但英国脱欧后,将来可能被排除在伽利略体系之外。英国此前也曾提出自己开发独立的卫星导航系统,但可能需要花费 40~50 亿英镑,而收购 OneWeb 或许可以让英国以更低的价格获得卫星导航定位的能力。

今年11月,OneWeb 正式宣布,该公司已经摆脱了破产保护状态:“今天对我们来说是非常重要的一天。我们的卫星数量将再增加 36 颗,使得在轨卫星总数达到 110 颗,这为将来提供高速、低延迟的全球连接奠定了基础。“

四、OneWeb将“东山再起”?

OneWeb目前正在建造一个低地球轨道卫星群,这些卫星将在Ku波段运行,在电磁频谱的12-18 GHz部分的微波频率范围内进行通信。卫星群使用了一种称为“渐进螺距”(progressive pitch)的技术,故而卫星会略微转动以避免对地球同步赤道轨道上的Ku波段卫星产生干扰,地面上的用户终端将使用相控阵天线,从而提高带宽连接,以增强地球上的网络建设。

12月18日俄罗斯国家航天集团公司总裁德米特里·罗戈津表示,从东方航天发射场起飞携“弗雷加特“上面级的俄罗斯“联盟-2”运载火箭已经将英国OneWeb 36颗通信卫星送入轨道。这是OneWeb自成立以来交付的第三批卫星,也是自今年年初他们被破产收购以来的首次发射。

此次发射由一架俄罗斯联盟号火箭实施,这是OneWeb从欧洲航天公Arianespace购买的。这些卫星将与OneWeb在3月份宣布破产前向太空发射的74颗卫星一道,在1200公里高度的18个低地球轨道(LEO)上运行,成为他们庞大卫星星座计划的一部分。

OneWeb的目标是最终在轨道上拥有648颗卫星,并打算在2022年实现这个目标,为以企业为主的客户提供全球范围的网络覆盖。

五、OneWeb“起死回生”对SpaceX的影响

数年前,马斯克曾和 OneWeb 有过紧密的合作,当时以 WorldVu 的名字进行命名,随后他决定选择使用 StarLink 来开拓自己的卫星宽带业务。

目前,埃隆·马斯克(Elon Musk)和 SpaceX 正积极推进星链(StarLink)项目,着手为加拿大和美国北部的 Beta 用户提供卫星宽带网络服务。

而Bharti 创始人 Mittal在直播主题演讲中表示:“ OneWeb将于明年下半年末向北运行50度。因此,到2021年10月至11月,我们将覆盖阿拉斯加,北欧大部分地区,到2022年5月至6月,不到18个月,OneWeb的星座将覆盖整个世界,每平方英寸”。

这表明OneWeb将在2021年加快发射速度,争取在完成2022年在全球拥有650颗卫星的目标,计划将赶上SpaceX的星链项目。

目前,正式批量部署了低轨道通信卫星的公司,只有马斯克的SpaceX和OneWeb。因此,OneWeb的复活将带给SpaceX一定的竞争压力。

不过,就目前二者对比数据看来,OneWeb的复活将不会给SpaceX发展带来很大麻烦。因为SpaceX的单星成本优势十分明显。据某卫星企业通讯业务负责人估算,SpaceX 的星链卫星单星成本大约是 125.5 万美金,OneWeb 约为 338 万美金,二者相差近3倍。且SpaceX正在进行火箭和助推器的回收与重复利用,这也将进一步降低其成本。

在卫星每兆带宽的单月成本方面,SpaceX优势也很显著。非官方估算的结果是,SacpeX 的成本约合每兆每月 3 美金,根据其 20 美金的报价,利润率有 7 倍之多,而 OneWeb 是每兆每月 37 美金,成本足足和 SpaceX 相差了 12 倍。

此外,在卫星的单星容量和可用容量方面,SpaceX也有绝对优势。SpaceX 星链卫星的单星吞吐容量是 17.5Gbps,OneWeb是7.5Gbps。由于 SpaceX 采用的是更先进的相控阵天线技术,OneWeb 用的是缝隙阵天线技术,两种技术路径比较下来,星链卫星的效率高达 40%,比 OneWeb 高出一倍,实际可用容量是 OneWeb 的 5 倍,星链卫星是 7Gbps,OneWeb 是 1.5Gbps。

不过,OneWeb绝非一无是处。九天微星副总裁李源并不认为 OneWeb 的模式是坏的模式,“只是其在供应链的拆解方面,不如 SpaceX 做得好,所以导致它的成本会比 SpaceX 高很多。”

他认为,OneWeb 在卫星的量产环节选择同空客合作,凡涉及供应链的环节,需要和空客共同商议,虽然在能力方面可以长短互补,但模式较为传统。而 SpaceX 采用的是跨供应链,甚至是新供应链,“凡事不求人”的逻辑,通过垂直整合的纯自研模式,迅速地降低火箭和卫星的成本。

因此,如果OneWeb改善供应链,降低成本,加快部署卫星的步伐,或许在未来,将再次成为SpaceX强劲的竞争对手,开启低轨卫星通信的新竞争格局时代。

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